Os recursos minerais mais raros do mundo estão em suas mãos.


A crescente demanda por dispositivos eletrônicos está pressionando as cadeias de suprimentos e o planeta. Nosso apetite insaciável pela tecnologia mais recente tem um preço.


O professor Richard Herrington, chefe de Ciências da Terra no Museu, nos convida a fazer uma análise crítica dos gadgets que amamos e dos materiais vitais de que são feitos.


“Acho que a maioria das pessoas não tem ideia da variedade e escala dos metais e minerais usados ​​para fazer eletrônicos”, diz Richard. “Nós encontramos uso para eles em computadores, carros e todos os tipos de máquinas - é uma tecnologia que não tínhamos 15 ou 20 anos atrás e que agora consideramos natural.


“É muito importante que todos nós entendamos de onde vêm as matérias-primas, que os metais e minerais estão na Terra onde a natureza os coloca. Eles não vêm de uma fábrica e o suprimento está espalhado pelo mundo, onde às vezes as práticas comerciais e ambientais não são as melhores.


' Richard espera que, ao aprender de onde vêm esses valiosos recursos e como estão sendo extraídos, as pessoas valorizem mais o que já possuem, entendam o custo ambiental (e humano) de produtos eletrônicos baratos, reduzam seus próprios resíduos e façam escolhas que em por sua vez, forçar os fabricantes a elevar seus padrões.


Metais e minerais para tecnologias verdes 

Não precisamos apenas desses materiais para nossos telefones. Também precisamos deles para fazer tecnologia que ajudará a Terra a se tornar um lugar mais limpo e verde.


Richard diz: 'Todos nós reconhecemos que precisamos parar de queimar carbono para nossa energia. Alternativas como turbinas eólicas, painéis solares, barragens hidroelétricas e carros elétricos exigem novas tecnologias que também demandam metais e outros materiais.


' Tecnologias verdes, como veículos elétricos e turbinas eólicas, requerem metais para a fiação, baterias e componentes, incluindo cobre, lítio, cobalto, manganês, níquel e grafite. Os painéis solares também demandarão metais como telúrio e silício para as células solares que transformam a luz do sol em eletricidade.


'Estamos expandindo as quantidades de que precisamos desses materiais, e ainda há uma dúvida sobre se conseguiremos o suficiente a tempo para implementar as mudanças que prometemos para o planeta.'


Neste artigo vou abordar os seguintes tópicos:

  • Cobre
  • Telúrio
  • Lítio
  • Cobalto
  • Manganês
  • Tungstênio


Quais minerais estão em seu celular?

1. Cobre



Para que é usado o cobre? O cobre é um elemento vital usado para produzir fiação para todos os tipos de eletrônicos. Conduz eletricidade e calor com muita eficiência e é necessário em maiores quantidades do que qualquer outro metal para componentes de telefones celulares. Terá de haver um aumento em sua oferta para atender à crescente demanda mundial por eletrônicos. 


De onde vem o cobre? O cobre é mais frequentemente obtido de minas a céu aberto. O Chile é o maior fornecedor mundial de cobre, mas o metal também é produzido em outras partes da América do Sul e do Norte.


2. Telúrio



Para que é usado o telúrio? Adicionar telúrio a outros metais melhora sua resistência e dureza e reduz a corrosão. Também pode ser usado para tingir vidro e é vital para a fabricação de painéis solares.


De onde vem o telúrio? O telúrio é encontrado no minério de cobre e, na maioria das vezes, extraído como subproduto do processamento do cobre. O telúrio é extraído no Japão e no Canadá.


3. Lítio



Para que é usado o lítio?O lítio é essencial para a produção de cátodos em baterias de íon-lítio.


De onde vem o lítio? O lítio é encontrado em lagos rochosos e salgados chamados salares, que são extraídos ou bombeados antes da extração química. Os principais produtores incluem Austrália, Chile, Argentina e China. Espera-se que a demanda por lítio se expanda rapidamente à medida que cresce a demanda por tecnologias ambientalmente amigáveis.


4. Cobalto



Para que é usado o cobalto? O cobalto é importante para baterias recarregáveis, circuitos e uma variedade de outros componentes elétricos. O revestimento de fios de cobre microscópicos com cobalto torna os microchips mais confiáveis.


De onde vem o cobalto?Mais da metade do suprimento mundial de cobalto vem da República Democrática do Congo.


Richard diz: 'A maior parte da produção que ocorre na República Democrática do Congo é feita de maneira adequada, mas ainda há potencial para a mineração de cobalto proveniente do trabalho infantil que entra na cadeia de abastecimento e o mercado deve se certificar de que isso não aconteça . ' 


Ele acredita que precisamos garantir que o suprimento de cobalto seja distribuído de maneira mais uniforme em outras partes do mundo, para que não tenhamos uma dependência tão grande de um único país.


5. Manganês



Para que é usado o manganês? Usado extensivamente para placas de circuito de televisão e baterias de célula seca, o manganês pode tornar a eletrônica mais resistente. A próxima geração de baterias recarregáveis ​​provavelmente usará mais manganês.


De onde vem o manganês? Embora o manganês seja abundante na crosta terrestre, 80% do suprimento mundial vem da África do Sul. Também é extraído na Austrália, China, Índia, Ucrânia, Brasil e Gabão.


6. Tungstênio



Para que é usado o tungstênio? O tungstênio é um metal altamente denso e durável, quatro vezes mais duro que o titânio. Ele é usado como um peso no vibrador de um telefone.


De onde vem o tungstênio? Surpreendentes 75% do tungstênio do mundo vem da China. Outros produtores incluem América do Norte, Coréia do Sul, Bolívia, Rússia e Portugal. O tungstênio é extraído dos minerais volframita e scheelita.


É hora de olhar para nosso suprimento de matérias-primas

Nosso mercado globalizado mantém os preços relativamente baixos, mas a um custo: uma cadeia de suprimentos vulnerável e, em alguns casos, dependência de países com histórico de práticas de trabalho exploradoras e trabalho infantil.


“O que realmente não queremos que aconteça é que os metais e materiais que usamos vêm de apenas um lugar ou de apenas uma empresa no mundo”, explica Richard. “A oferta limitada abre a possibilidade de criação de monopólios comerciais e geográficos.


'No passado, tivemos problemas com monopólios inflacionando os preços e também existe o risco, dado a origem deles, de que essas organizações de mineração não sigam as melhores práticas.


' De acordo com Richard, o suprimento de lítio do Reino Unido está estável atualmente, mas o suprimento de cobalto é mais incerto. 


“No momento, 30% do nosso lítio vem da América do Sul, incluindo Chile, Argentina e Bolívia, e outro terço vem da Austrália, sendo o restante composto por alguns outros fornecedores.


“O lítio é distribuído entre vários países, portanto, o fornecimento é bastante diversificado e seguro. No entanto, cerca de 70% do cobalto vem de uma única fonte: a República Democrática do Congo (RDC), um país que tem sua parcela de problemas políticos e evidências de trabalho infantil, com os quais devemos nos preocupar como consumidores. '


Devemos trazer mais produção primária para casa?

Richard acredita que existe um enorme potencial em olhar mais perto de casa para nosso suprimento de minerais.


Ele diz: 'Quando você pode adquirir minerais localmente, sabe que a cadeia de suprimentos é curta e pode ser melhor controlada. O risco de práticas antiéticas diminui e você pode reduzir os custos ambientais e outros custos de transporte.


'Infelizmente, temos uma tendência a ser' NIMBYs 'quando se trata de mineração, dizendo que as coisas estão bem se' não estiver no meu quintal '- mas exportar o problema não é pior?


"Acho que podemos pegar o exemplo da agricultura. As pessoas ficam felizes comendo alimentos produzidos localmente e acho que devemos estar igualmente conscientes sobre como obtemos matérias-primas da Terra."


Rumo a uma economia circular

Richard acredita que devemos construir uma economia circular que minimize ou elimine o desperdício, devolvendo recursos preciosos ao ciclo de produção. '


Em vez de criar coisas como telefones celulares, usá-los por um tempo e colocá-los em uma gaveta quando compramos um novo, temos a obrigação de não perder o controle de onde estão esses materiais preciosos e garantir que estamos fabricando produtos em formulários que podem ser facilmente reciclados ', diz Richard.