Cinco anos atrás, logo após o candidato presidencial Barack Obama fazer seu famoso discurso sobre raça, relatamos evidências perturbadoras de que americanos brancos associam inconscientemente afro-americanos a macacos. Pesquisas publicadas recentemente sugerem que a conexão permanece obstinadamente alojada em nossa psique.


“Essa associação amplamente aceita tem o poder de mudar espontaneamente o conteúdo do mundo visual de uma pessoa”, relatam as psicólogas Aneeta Rattan e Jennifer Eberhardt da Universidade de Stanford no Journal of Experimental Social Psychology. Especificamente, eles escrevem, os americanos brancos que estão preparados para pensar sobre os negros têm mais probabilidade de identificar um gorila em um breve videoclipe.


Rattan e Eberhardt basearam sua pesquisa no conceito de “cegueira desatencional” - a ideia de que o que vemos em um determinado momento depende muito de onde nossa atenção está focada. Eles replicaram um experimento clássico em que os participantes assistiam a um vídeo de seis pessoas passando bolas umas para as outras e eram instruídos a contar o número de passes feitos pelos jogadores vestindo camisas brancas.


Durante nove segundos do vídeo de meio minuto, uma mulher com fantasia de gorila entra em cena, faz uma pausa para bater no peito e depois sai. Em um estudo de 1999 , apenas 42% dos espectadores notaram sua presença; os outros estavam tão concentrados na tarefa que nem mesmo a aparição inesperada de um animal da selva foi registrada.


Os pesquisadores recriaram este experimento, usando 61 estudantes americanos brancos. Antes de o vídeo ser reproduzido, eles designaram os participantes para classificar uma das duas listas de nomes. Um apresentava nomes estereotipadamente afro-americanos, como Jamal e Malik, enquanto o outro consistia em nomes associados a brancos, como Adam e Betsy.


Eles então assistiram ao vídeo e contaram o número de vezes que a bola foi passada. Depois, eles foram questionados se notaram algo mais no clipe curto.


Aqueles que classificaram os nomes afro-americanos eram significativamente mais propensos a notar o gorila, “exibindo quase 25% menos cegueira desatenciosa” do que aqueles que classificaram os nomes que soam brancos, de acordo com os pesquisadores.


“No estudo atual, detectar o gorila não custou a contagem precisa dos passes da bola”, acrescentam. “É como se a associação afro-americana-macaco proporcionasse aos participantes do estudo um tipo de fluência visual, aumentando sua capacidade de extrair mais do mundo visual.”


Este é o primeiro estudo a sugerir que esse tipo de associação inconsciente pode reduzir substancialmente a cegueira por desatenção. Como tal, dificilmente é encorajador: implica que, se um pouco de informação visual for compatível com nossos preconceitos (mesmo aqueles que não sabemos que temos), é mais provável que percebamos. Dessa forma, nossos preconceitos podem ser “confirmados” e, presumivelmente, travados com mais segurança em nossas mentes.


“As associações sociais podem nos deixar cegos para informações importantes que estão fora de nossas associações pré-existentes (por exemplo, informações contra estereotipadas)”, escreveram Rattan e Eberhardt. “Em vez de trabalhar para desafiar associações que são defeituosas ou negativas, como a associação afro-americana-macaco, as informações visuais que recebemos do mundo podem apoiá-las ainda mais”.